By Erin Holloway

Perché stiamo onorando l'artista e attivista messicano nero Elizabeth Catlett questo mese del patrimonio ispanico

Foto: Flickr/betsssssy

L'arte per me deve svilupparsi da una necessità all'interno del mio popolo. Deve rispondere a una domanda, o svegliare qualcuno, o dare una spinta nella giusta direzione: la nostra liberazione. -Elizabeth Catlett


Elizabeth Catlett è probabilmente la più celebre scultrice, incisore, attivista e professoressa nera-americana-messicana di cui probabilmente non hai mai sentito parlare a scuola. È nota soprattutto per le sue sculture e stampe altamente politiche ed espressionistiche. È anche nota per il suo attivismo e la sua difesa che alla fine ha portato gli Stati Uniti a toglierle la cittadinanza.

Catlett è nata da due insegnanti di scuola pubblica, John e Mary Carson Catlett a Washington DC il 15 aprile 1915. Fin da quando era molto giovane, il suo talento per l'arte è stato sempre incoraggiato dai suoi genitori. Sfortunatamente, la segregazione e il razzismo hanno fatto sì che le opportunità per le donne nere nelle arti fossero scarse, ma questo non l'ha fermata.

Andò alla Howard University, dove studiò design, disegno e incisione con alcuni degli artisti più influenti del Rinascimento di Harlem: Lois Mailou Jones, James Porter e James Lesesne Wells. Ha seguito le orme dei suoi genitori ed è diventata anche un'insegnante di scuola pubblica e ha insegnato a Durham, nella Carolina del Nord, per due anni prima di entrare nella scuola di specializzazione presso l'Università dell'Iowa.


Fu lì che iniziò a trattare artisticamente l'argomento che le era più familiare: essere una donna di colore. Questo sarebbe stato il tema che avrebbe trascorso il resto della sua vita a celebrare attraverso la scultura e le stampe. Il lavoro di Catlett ha smentito le idee razziste rimaste dalla schiavitù secondo cui le donne nere non avevano l'istinto materno per prendersi cura dei propri figli ed erano adatte solo a fare le tate. È diventata la prima donna di colore a laurearsi presso l'Università dell'Iowa, ma non le è stato permesso di vivere nel campus a causa della sua razza: oggi c'è una residenza che porta il suo nome.

La sua tesi di laurea, una scultura in pietra calcarea Negro Mother and Child (1940) vinse il primo posto alla Chicago American Negro Exposition del 1940. Mostra una madre e un bambino neri in un amorevole abbraccio, uno spettacolo raro per l'epoca. Catlett conobbe anche molti degli artisti del Rinascimento nero di Chicago, come Margaret Burroughs, Eldzier Cortor, Margaret Walker e Charles White che sposò nel 1941.

Nel 1946 ricevette una sovvenzione dalla Julius Rosenwald Foundation lo stesso anno in cui pose fine al suo matrimonio con White. Catlett ha usato i soldi della sovvenzione per trasferirsi a Città del Messico in modo da poter studiare incisione al Laboratorio di grafica popolare (People's Graphic Art Workshop) un noto collettivo per la creazione di arte sociopolitica e idealismo post-rivoluzionario, da cui è stata fortemente influenzata. Al TGP Catlett ha incontrato artisti come Diego Rivera, José Clemente-Orozco , David Alfaro Siqueiros, nonché pittore messicano Francisco Mora chi avrebbe sposato nel 1947. Mentre era in Messico, ha creato la serie The Negro Woman tra le altre opere potenti, che hanno messo in luce la vita delle donne della classe operaia nera.

Catlett era un'attivista tanto quanto era un'artista, ha creato arte con funzione sociale e politica per la comunità nera. Ho sempre voluto che la mia arte fosse al servizio della mia gente: ci riflettesse, si relazionasse con noi, ci stimolasse, ci rendesse consapevoli del nostro potenziale, disse una volta alla sua studentessa Samella S. Lewis. Ma è stata anche molto coinvolta al di fuori dello studio, ha partecipato ad attività antifasciste alla Howard University, alle proteste degli insegnanti a Durham e alle proteste per la segregazione a New Orleans. Quando è arrivata in Messico, ha continuato a lottare per la classe operaia e gli oppressi. Fu arrestata durante uno sciopero dei ferrovieri del 1949 a Città del Messico e continuò a lottare per i diritti delle donne e dei lavoratori per tutta la sua vita.


Ma la sua vita di attivismo e associazione con gli ideali marxisti e comunisti su entrambi i lati del confine alla fine l'ha resa un bersaglio del maccartismo e del Comitato per le attività antiamericane della Camera. Poiché molti membri del TGP e suo marito erano comunisti e per la natura del suo lavoro e del suo attivismo, il Dipartimento di Stato americano l'ha dichiarata una straniera indesiderabile e le è stata revocata la cittadinanza americana, costringendola a diventare cittadina messicana (era già una residente). Ha anche dovuto richiedere un visto speciale per rientrare negli Stati Uniti per partecipare all'inaugurazione della sua mostra personale allo Studio Museum di Harlem.

Anche se Catlett ha riacquistato la cittadinanza americana nel 2002, ha vissuto il resto della sua vita in Messico con Mora e i loro tre figli. È morta a Cuernavaca nel 2012 all'età di 96 anni. È ancora rappresentata in molte collezioni in tutto il mondo tra cui il Museo Nazionale di Praga, il Museo di Arte Moderna, a New York e in Messico, e la Biblioteca del Congresso, tra le tante altri. Rimane una delle artiste più celebri della sua generazione.